Inglês

The cruelty of a Siberian winter It was only minus 28 degrees Celsius when we landed in Irkutsk. But that was cold enough to make breathing an effort - the air felt like ice as it scraped the back of my throat. Five minutes later, I needed a second pair of gloves and pulled my scarf tight over my nose and mouth. I was obviously a beginner at this. At the petrol station, Mikhail the attendant laughed when we asked if he wasn't freezing. He'd spent the whole day outside with no more than his fur hat and a sheepskin coat for warmth. It was mid-afternoon and icicles were hanging from his moustache like Dracula's fangs. He said he never drank to stay warm - unlike many others. There's a belief in Siberia that enough vodka will insulate you from the cold. It's been proved tragically wrong in the past few weeks. Dozens of bodies of the homeless or men walking drunkenly back from the pub were hauled out of the snowdrifts, frozen or so badly frost-bitten that many will never walk again. The local hospital in Irkutsk is overwhelmed. Ironically, it's the burns unit that's taken all the frostbite victims - 200 of them in just two weeks in one town. Even here, icicles are hanging down on the inside of the windows, though the heating is on full power. The doctor was too busy performing amputations to talk to us. But we could hear the screams from the operating room. They'd run out of anaesthetic after performing 60 amputations that week. The other patients could hear it too, and one girl in the corridor, clinging to her mother for support, was near to tears. Nastya is only 16. Last week she missed her last bus home, so she walked instead - seven kilometres through the snow, in temperatures of minus 40. She had no gloves. Now her hands are bandaged and hang down uselessly. She'll find out soon if they need to be amputated.She was far from the worst case. In one bed, Nikolai Dobtsov lay quietly staring at the ceiling. Underneath the sheets, blood was seeping through his bandages, from where his feet and hands had been amputated the day before. He was a truck driver, he explained, with a good job delivering wood - and recently there'd been a lot of demand. So he'd set out to deliver a last load upcountry. The weather forecast - just minus 25 in Irkutsk - seemed to suggest that the journey was safe. It wasn't. His truck broke down miles from anywhere, and for 6 desperate hours he fought to repair the axle. He even greased his hands for protection, and finally managed to get the truck going again. Somehow he found the strength to drive himself back and straight to hospital, but it was already too late.I asked Nikolai what would happen to him now. He just laughed, and shrugged. Nikolai has no wife or family in Irkutsk - and invalidity benefit is a pittance. Life in an institution may be the best he can hope for, and he'll almost certainly never work again.That incredible stoicism is everywhere. In Irkutsk at least, people seem simply to accept that winter is harsh - and this one especially so. It is without doubt the cruelest Siberian winter in living memory. Yet outdoors, everything appears to function normally - even schools re-opened as the temperature rose briefly to minus 25. The trams and buses are back on the roads, though everyone drives slowly to avoid skidding on the layers of ice below the grit. The main street bustles with people wrapped in layers against the cold. But even indoors, the chill is inescapable. After her shift as a tram conductor, Natasha Fillipova comes home to a freezing house. She shows us the bedroom - where ice has built up on the inside walls. She scrapes it off with her fingers, but that has little effect. One night, Natasha says, she washed her hair before going to bed. When she woke up, it was frozen solid to the wall. The children are doing their homework in the bathroom - the only room warm enough to sit in. Natasha doesn't want to complain. But she is angry with the state and the architects for building shoddy houses. The flats here are supposed to withstand up to minus 40 degrees. They don't, and her children are ill with coughs and colds. Natasha's anger is brief, and she seems faintly embarrassed about it. Siberians are used to cold weather, she explains. Here, she tells us, people prefer to rely on themselves - and the knowledge that eventually, spring will come.

Português

A crueldade de um inverno siberiano Fazia apenas 28 graus Celsius negativos quando pousamos em Irkutsk. Mas estava frio o suficiente para dificultar a respiração - o ar parecia gelo ao raspar o fundo da minha garganta. Cinco minutos depois, precisei de um segundo par de luvas e apertei o cachecol sobre o nariz e a boca. Eu era obviamente um iniciante nisso. No posto de gasolina, Mikhail, o atendente, riu quando perguntamos se ele não estava congelando. Ele passou o dia inteiro fora com nada mais do que seu chapéu de pele e um casaco de pele de carneiro para se aquecer. Era meio da tarde e pingentes de gelo estavam pendurados em seu bigode como as presas de Drácula. Ele disse que nunca bebeu para se aquecer - ao contrário de muitos outros. Há uma crença na Sibéria de que vodka suficiente irá protegê-lo do frio. Foi provado tragicamente errado nas últimas semanas. Dezenas de corpos de sem-teto ou homens voltando bêbados do pub foram retirados dos montes de neve, congelados ou tão congelados que muitos nunca mais voltarão a andar. O hospital local em Irkutsk está sobrecarregado. Ironicamente, é a unidade de queimados que levou todas as vítimas de congelamento - 200 delas em apenas duas semanas em uma cidade. Mesmo aqui, pingentes de gelo estão pendurados no interior das janelas, embora o aquecimento esteja na potência máxima. O médico estava muito ocupado fazendo amputações para falar conosco. Mas podíamos ouvir os gritos da sala de cirurgia. Eles ficaram sem anestesia depois de realizar 60 amputações naquela semana.Os outros pacientes também podiam ouvir, e uma garota no corredor, agarrada à mãe para se apoiar, estava à beira das lágrimas. Nastya tem apenas 16 anos. Na semana passada, ela perdeu seu último ônibus para casa, então caminhou - sete quilômetros pela neve, em temperaturas de -40 graus negativos. Ela não tinha luvas. Agora suas mãos estão enfaixadas e pendem inutilmente. Ela vai descobrir em breve se eles precisam ser amputados. Ela estava longe de ser o pior caso. Em uma cama, Nikolai Dobtsov estava deitado em silêncio, olhando para o teto. Sob os lençóis, o sangue escorria pelas bandagens, de onde seus pés e mãos haviam sido amputados no dia anterior. Ele era um motorista de caminhão, explicou, com um bom trabalho de entrega de madeira - e recentemente houve muita demanda. Então ele partiu para entregar uma última carga no interior. A previsão do tempo - apenas 25 negativos em Irkutsk - parecia sugerir que a viagem era segura. Não era. Seu caminhão quebrou a quilômetros de qualquer lugar, e por 6 horas desesperadas ele lutou para consertar o eixo. Ele até lubrificou as mãos para proteção e finalmente conseguiu fazer o caminhão andar novamente. De alguma forma, ele encontrou forças para dirigir de volta e direto para o hospital, mas já era tarde demais. Perguntei a Nikolai o que aconteceria com ele agora. Ele apenas riu e deu de ombros. Nikolai não tem esposa ou família em Irkutsk - e o benefício por invalidez é uma ninharia.A vida em uma instituição pode ser o melhor que ele pode esperar, e é quase certo que ele nunca mais trabalhará. Esse estoicismo incrível está em toda parte. Em Irkutsk, pelo menos, as pessoas parecem simplesmente aceitar que o inverno é rigoroso - e este especialmente. É sem dúvida o inverno siberiano mais cruel de que há memória. No entanto, ao ar livre, tudo parece funcionar normalmente - até as escolas reabriram quando a temperatura subiu brevemente para menos 25. Os bondes e ônibus estão de volta às estradas, embora todos dirijam devagar para evitar derrapar nas camadas de gelo abaixo da areia. A rua principal fervilha com pessoas envoltas em camadas contra o frio. Mas mesmo dentro de casa, o frio é inevitável. Após seu turno como condutora de bonde, Natasha Fillipova volta para casa em uma casa congelante. Ela nos mostra o quarto - onde o gelo se acumulou nas paredes internas. Ela raspa com os dedos, mas isso tem pouco efeito. Uma noite, conta Natasha, ela lavou o cabelo antes de ir para a cama. Quando ela acordou, estava congelado na parede. As crianças estão fazendo a lição de casa no banheiro - o único quarto quente o suficiente para se sentar. Natasha não quer reclamar. Mas ela está zangada com o estado e os arquitetos por construir casas de má qualidade. Os apartamentos aqui devem suportar até menos 40 graus. Eles não, e seus filhos estão doentes com tosse e resfriado. A raiva de Natasha é breve, e ela parece levemente envergonhada com isso.Os siberianos estão acostumados ao frio, explica ela. Aqui, ela nos diz, as pessoas preferem confiar em si mesmas - e no conhecimento de que, eventualmente, a primavera chegará.

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